Bébés prématurés : jouer pour mieux grandir

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A Pise en Italie, des scientifiques impliqués dans un projet de recherche européen baptisé CARETOY ont mis au point un dispositif très sophistiqué pour inciter les nouveaux-nés prématurés à bouger. Une manière de stimuler encore plus leur développement et de mieux lutter contre d‘éventuels troubles neurologiques. “En général, les enfants nés avant terme ont plus de risques de développer un retard psychomoteur,” explique Giuseppina Sgandurra, neurologue pédiatrique de la Fondation IRCCS Stella Maris. “Notre idée,” poursuit-elle, “c‘était de concevoir un système intelligent qui aiderait les bébés et leurs parents à gérer la situation chez eux et de proposer aux familles un outil qui pourrait leur donner des indications sur les différents moyens de mieux stimuler leur enfant dans son développement, simplement par le jeu.”

L’outil qui consiste notamment en un portique installé dans un lit est en test chez Liam dont la famille habite non loin de l’Institut de bio-robotique de l‘école supérieure Sant’Anna de Pise qui est à l’origine d’une partie du dispositif. Le garçon âgé de cinq mois est né avant terme. Liam s’exerce environ 20 à 30 minutes par jour et son développement est normal jusqu‘à présent. L’enfant semble même apprécier son entraînement. “On a de la chance, le développement de Liam ne présente pas de problème particulier,” indique sa mère, Monica Cortopassi. Dans tous les cas,” ajoute-t-elle, “je pense vraiment que ce prototype l’aide en le faisant jouer, à grandir comme il faut.”

Dans le laboratoire de l’Institut, nous rencontrons l‘équipe d’ingénieurs en biomédical qui ont conçu et testé les systèmes sur lesquels repose le dispositif de jeu : des outils mécatroniques, c’est-à-dire à cheval sur plusieurs disciplines : mécanique, électronique et informatique. “On mesure la répartition de la pression exercée par le bébé sur de petits tapis (installés sous les draps),” décrit Francesca Cecchi, ingénieur biomédical au sein de l’Institut et manager du projet CARETOY. “Ensuite, on obtient une carte qui nous indique la manière dont le bébé appuye avec le poids de son corps sur les différentes zones du tapis global,” dit-elle avant de poursuivre : “on obtient aussi des informations sur la manière dont il bouge grâce à des bracelets que l’on met sur son corps : ils nous permettent de savoir comment ses bras et son tronc bougent. Quant à la capacité du bébé à manipuler des objets,” indique-t-elle, “on est capable de la vérifier grâce à d’autres capteurs insérés dans les jouets”.

Des études cliniques viennent compléter les recherches : les bébés sont stimulés visuellement dans le but de recueillir des données sur leur attention. Objectif à terme : rendre encore plus efficaces les techniques de rééducation.

D’après ces chercheurs, les éventuels dégâts neurologiques liés à une naissance avant terme n’ont rien d’inéluctable à condition que les enfants concernés soient correctement stimulés. “L’environnement, c’est le meilleur traitement pour le cerveau,” insiste le pédopsychiatre Giovanni Cioni. “Le cerveau – en particulier durant les premières semaines et les premiers mois de vie -, a une extraordinaire capacité d’auto-régénération, sa plasticité est remarquable,” fait-il remarquer avant de conclure : “donc exposer les enfants aux bons stimulis, c’est crucial et cela peut vraiment faire la différence.”

Pour en savoir plus : www.caretoy.eu

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